3 regler for D.S.L.: plassering, plassering, forvirring



MÅLT mot andre kamper som kaster en familie ut i krise - krig, katastrofe, kontroll av fjernkontrollen til fjernsynet - prøvelsene og prøvelsene med å beordre D.S.L. tjenesten er kanskje ikke stor. Men det har vært litt av en tøff tid den siste tiden for Peggy Stout og hennes tre voksne barn, alle medlemmer av én familie, for å være sikker, men ikke alle er i stand til å få rask D.S.L. tilkoblinger for datamaskinene deres.

De som ikke eier datamaskiner -- 60 prosent av befolkningen -- kan le. Folk som bare får oppringte modemer kan smile. Men båndbredde misunnelse er ekte nok, og det er en D.S.L. stormløp over hele landet. Stout og barna hennes er midt i ett i Los Angeles.

Rundt om i landet har noen kunnet koble seg til D.S.L. service med letthet, mens andre har hatt elendige opplevelser. Mange andre hjemmedatabrukere står overfor de samme problemene og prøver å finne ut hvem som kan få tjenesten, hvilket telefonselskap eller annen type selskap de skal gå med, hvordan D.S.L. tjenesten fungerer og når den vil være tilgjengelig.

D.S.L., som står for digital subscriber line, leverer raske internettforbindelser til hjem og bedrifter over vanlige telefonlinjer. Den kom først på markedet i stor stil tidlig i fjor, og konkurrerte med kabel og satellitter i hastverket med å tilby høybåndbredde Internett-tilkoblinger. Konkurransen har vært hard, og Time Warners kabeldrift var en av tingene som gjorde den attraktiv for America Online, Time Warners potensielle eier.

Men mens kabel-TV-leverandører generelt tilbyr, eller ikke tilbyr, kabelmodemtjenester i brede tjenesteområder, og satellittforbindelser er allment tilgjengelige, er D.S.L. tjenesten er spottier. Telefonselskapet ditt kan tilby det, men du kan kanskje ikke få det. Og det har forvirret forbrukerne.

Etterspørselen etter D.S.L. er lett å forstå. Nettsteder er i økende grad proppfulle med bilder og plugin-moduler som bruker store sluker av båndbredde og kan binde opp et oppringt modem tilsynelatende for alltid. Og mange e-postfiler er lastet med båndbredde-grådige bilder, videoklipp og lyder.

'Hastighet er konge - hastighet er alt,' sa Steve Dimmitt, visepresident for forbrukermarkedsføring i SBC Communications, hvis datterselskaper inkluderer Pacific Bell, Ameritech og Southwestern Bell. ''Og det er derfor bredbånd i hjemmet er viktigere og viktigere.''

Nedlasting av data via D.S.L. er alt fra 8 til 100 ganger så raskt som med de raskeste oppringte modemene, avhengig av type D.S.L. service. Databiter går over den samme kobberlinjen som brukes til taleoverføring, men forstyrrer ikke talesamtaler, noe som betyr at du kan ringe eller motta anrop på samme linje som du bruker for å koble til Internett.

I motsetning til kabelmodemtjeneste, der naboer deler en linje, vil D.S.L. tjenesten gir hver kunde en dedikert linje, noe som gjør at hastigheten svinger langt mindre og kan gjøre forbindelsen sikrere. Grunnleggende D.S.L. tjenesten koster rundt , omtrent sammenlignbar med kabelmodemtjeneste.

Men å få D.S.L. tjenesten kan være vanskelig. I flommen av reklame fra D.S.L. selskaper, nevnes lite det faktum at hvis du bor mer enn 17 500 fot (litt mer enn tre miles) fra telefonselskapets nærmeste sentralkontor, kan du ikke få D.S.L. service. Det er fordi signalet raskt svekkes med avstanden.

Hvis du ringer ditt lokale telefonselskap for å spørre om D.S.L. tjenesten sjekker telefonselskapet først om nærmeste sentralkontor er oppgradert til å tilby digital tjeneste. Deretter sjekker den om hjemmet eller bedriften din er innenfor 17 500 fot fra kontoret.

Ikke anta at dette er en beregning du kan gjøre på egen hånd. Selv om du setter deg i bilen og måler den mest direkte ruten til byttekontoret, vil avstanden du får sannsynligvis avvike fra nummeret telefonselskapet får. Det som betyr noe er den faktiske lengden på ledningen, som kan ta en rund vei til huset ditt.

D.S.L. er så vidt i gang på mange områder. Blant landets 30 000 sentrale telefonkontorer var 4 300 utstyrt for D.S.L. fra slutten av september, ifølge TeleChoice, et konsulentfirma i Boston.

Fritz McCormick, en analytiker ved Yankee Group, sa at det var 300 000 bolig-D.S.L. abonnenter og 1,1 millioner kabelmodemabonnenter ved utgangen av 1999. Antall bolig-D.S.L. abonnenter forventes å vokse til 900 000 innen utgangen av 2000. Mr. McCormick, forresten, nylig prøvde og klarte ikke å få D.S.L. tjeneste hjemme hos ham i Boston-området.

Telefonselskaper prøver å finne en vei rundt tremilsproblemet mange av landets hjem står overfor. Men foreløpig, sa John Britton, en talsmann for Pacific Bell, ''hvis du er utenfor de tre milene, er du i utgangspunktet uheldig.''

Det er en irritasjon, for å være sikker. På 1900-tallet var det ingen som tenkte å spørre om avstanden til nærmeste telefonselskaps sentralkontor når de skulle kjøpe bolig eller leie en leilighet.

Stout, som kjøpte huset sitt i Hollywood Hills i Los Angeles i fjor, gjorde absolutt ikke det. Da sønnen hennes, Peter Black, 48, en gründer som bor 15 mil vestover, fikk D.S.L. tjeneste uten problemer i 1998 og fortalte henne hvor fantastisk det var, begynte Stout å begjære det. Hun regnet med at det ville være et blunk å få det. 'Jeg bor midt i et hipt, velstående nabolag,' sa hun. ''Nitti prosent har datamaskiner, og mange jobber i studioene.''

Men da telefonselskapet sjekket linjen, fikk hun dårlige nyheter: ingen tjeneste. Stout prøver fortsatt å finne ut om det er fordi hun er for langt fra det lokale sentralkontoret sitt eller fordi det kontoret ennå ikke er ordentlig utstyrt. ''Det er definitivt en skuffelse,'' sa hun, men forble filosofisk. ''Det er ikke verdens undergang, men det er veldig frustrerende.''

datamaskinens tidslinje

Datteren hennes Amy Corral (34), som bor noen kvartaler unna, har også vært mislykket i sine forsøk på å få D.S.L. service.

En annen datter, Susan Black, 46, en grafisk designer som bor omtrent 10 mil vest for moren sin, vest i Los Angeles, kom litt lenger. Hun registrerte seg med et selskap som heter Flashcom, en D.S.L. leverandør som er en av dusinvis av nye selskaper som konkurrerer med regionale telefonselskaper. Men etter mange telefonsamtaler og besøk fra en Flashcom-tekniker, ble Black endelig fortalt at telefonlinjene hennes trengte arbeid og at hun burde ansette en privat entreprenør.

'Jeg hadde tre forskjellige enheter jeg hadde å gjøre med,' sa Black, med henvisning til Flashcom, Pacific Bell og Covad Communications. Covad leier en egen kobberlinje fra telefonselskaper, og leverer den deretter til Flashcom, som igjen selger D.S.L. tilkobling, sammen med Internett-tilgang, til hver kunde. 'Det var ikke koordinert i det hele tatt,' sa hun. ''Jeg fikk følelsen av at de ikke var forberedt på etterspørselen.''

En dag, mens hun fortsatt var i prøvelsen, gikk Black med hunden sin og oppdaget en lastebil fra G.T.E., et lokalt telefonselskap, på en servicesamtale. Hun stoppet for å spørre teknikerne om D.S.L. tjenesten, og de overtalte henne til å bestille den fra G.T.E., som er Los Angeles-områdets nest største lokale telefonoperatør. Hun gjorde. Installasjonen var problemfri; hun ble koblet opp 30. desember.

Selv om du er under den magiske terskelen på 17 500 fot, kan du møte andre hindringer. Når telefonselskapet har slått fast at du bor nærme nok sentralkontoret, må selskapet selv sjekke linjen for å se om det kan håndtere D.S.L. De potensielle hindringene er enheter som kan bli funnet på telefonlinjene som fører til huset ditt, kalt belastningsspoler og brokoblede kraner, som lar telefonlinjer betjene flere kunder.

Kundeservice er en annen kilde til frustrasjon for abonnenter og potensielle abonnenter. Telefonselskaper og andre selskaper som tilbyr D.S.L. trenger hundrevis av kundeservicerepresentanter for å håndtere flommen av henvendelser og serviceforespørsler, så de omskolerer og ansetter arbeidere. Resultatet av mangelen på utdannet personell har vært en mengde forvekslinger og rot.

John Bailin, en forfatter som bor i Brooklyn og jobber fra sitt eget kontor på Manhattan, sa at det hadde tatt flere uker før Bell Atlantic ringte tilbake for å si at han kunne få D.S.L. tjeneste på jobben. Så Mr. Bailin kansellerte en bestilling han allerede hadde lagt inn hos Flashcom.

Men da Mr. Bailin ringte Bell Atlantic for å sette opp en installasjonsdato, ble han fortalt at han ikke kunne få service likevel. 'Jeg har en følelse av fullstendig desorganisering,' sa han. En hjemmeinstallasjon av Flashcom gikk derimot greit. Delvis på grunn av sin irriterende opplevelse, vurderer Bailin nå å jobbe hjemmefra og kan ikke fornye kontorleieavtalen.

Tom Simpson, en nettstedbygger som bor i Brooklyn, bestilte også D.S.L. fra Flashcom. Men da Bell Atlantic sjekket linjen, ble Mr. Simpson fortalt at han var for langt fra nærmeste sentralkontor.

Fire måneder senere flyttet Mr. Simpson seks blokker mot sørvest, og håpet hans steg da han hørte at naboer hadde D.S.L. service. Han kalte en D.S.L. selskap kalt Internet Connect.

''Uker gikk og til slutt ringte jeg og trakasserte dem nok til å faktisk snakke med meg,'' sa han. Det ble til slutt satt opp en avtale for Bell Atlantic for å sjekke linjen, men da teknikere gjentatte ganger ikke ankom, ga Mr. Simpson opp. Nå nøyer han seg med et modem på 56 kilobits per sekund.

På spørsmål om D.S.L. problemer, sa Ells Edwards, en talsmann for Bell Atlantic: ''Vi prøver å gjøre kundeopplevelsen så god som mulig. Noen ganger er det feilkommunikasjon.''

Noen erfarne tidlige brukere av ny teknologi er utålmodige med klagerne. De er raske til å påpeke at all ny teknologi er mottakelig for feil.

''Jeg er så lei av å høre folk sutre om D.S.L. skrekkhistorier,'' sa Eric Goldhagen, en teknologikonsulent i New York. ''D.S.L. er en helt ny teknologi, og med det følger problemer og forsinkelser i installasjonen. Det eneste problemet er å få den installert. Etter det ser det ut til å være veldig stabilt.'' Mr. Goldhagen påpekte at han siktet til teknologisk dyktige mennesker, som, sa han, burde vite bedre enn å forbanne en teknologi som fortsatt er i sin spede begynnelse.

SBC Communications har et program på 6 milliarder dollar kalt Project Pronto, som bruker nye fiberoptiske linjer og eksterne terminaler for å utvide området som kan betjenes av D.S.L. Selskapet lover å gjøre D.S.L. tilgjengelig for 80 prosent av telefonkundene innen utgangen av 2002.

Konkurranse kan få fart på sakene. Federal Communications Commission avgjorde nylig at regionale telefonselskaper må dele linjer med konkurrenter som Covad. Selskaper som Covad må nå installere en andre telefonlinje for å tilby D.S.L. tjeneste, som øker priser og forsinkelser.

Stout har i mellomtiden ikke gitt opp håpet. Hun har gjenoppstått søknaden om tjeneste hos Pacific Bell og har snakket med andre selskaper, men har kommet bort mer forvirret enn noen gang. ''Det hele er uoversiktlig så langt jeg er bekymret,'' sa hun. ''Jeg vet ikke engang hva de snakker om. Men dette kommer ikke til å bli problemet i livet mitt.''